Nascut a Mayari l'any 1926, fill d'una família benestant, estudia en una escola de jesuïtes i a la Universitat de l'Havana, on es doctora en Lleis.
El 26 de juliol de 1953 encapçala l'assalt a la caserna Moncada (Santiago de Cuba) protagonitzat per un reduït grup de joves amb l'objectiu de desencadenar un alçament popular i enderrocar la dictadura de Fulgencio Batista. Fallit l'intent, és capturat i processat en un judici en el qual assumeix la seva pròpia defensa i converteix la sessió en un crit contra la dictadura. La pressió popular fa possible la seva amnistia l'any 1955 i el seu exili a Mèxic, on funda el Movimiento 26 de Julio i prepara l'alliberament de Cuba. El desembre de 1956 els plans es concreten amb el viatge cap a Cuba a bord del vaixell Granma, al capdavant de 82 persones, i el posterior desembarcament a la província d'Oriente. Comença així una guerra de guerrilles a Sierra Maestra que culminarà amb la fugida de Batista de l'illa l'1 de gener de 1959 i l'entrada de Fidel a l'Havana una setmana més tard.
Com a president del país dirigeix una revolució que introdueix profunds canvis en les estructures de l'Estat i que converteix Cuba en un país capdavanter en educació, sanitat, cultura i justícia social.
Figura emblemàtica de la lluita socialista i antiimperialista a l'Amèrica Llatina i al Tercer Món, els seus dots d'estadista, el seu enorme carisma i la seva coherència política l'han convertit en un dels dirigents polítics més destacats i complets del nostre temps.